17 הימים האחרונים של אנדוור בחלל

במשימה האחרונה של תוכנית החלל האמריקנית, צוידה מעבורת החלל אנדוור בציוד בשווה של כשני מיליארד דולר ובתחנת החלל יתקיים ניסוי בהשתתפות 600 מדענים מ-16 ארצות שונות. הנשיא אובמה קידם את סגירת תוכנית המעבורות של ארה"ב בגלל חוסר אמינות של כלי הטיס. אנדוור מיועדת לשהות 17 יום אחרונים בחלל

מעבורת החלל אנדוור שוגרה מכן השיגור בפלורידה, בדרכה למשימתה האחרונה. השיגור שהתעכב בשלושה שבועות עקב בעיה בתיבת מתח על סיפון המעבורת, גרם מפח נפש עצום למאות אלפי צופים שבאו להריע לשיגור הכמעט אחרון של תוכנית המעבורות האמריקאית. ביום רביעי הקרוב צפויה המעבורת לעגון בתחנת החלל הבינלאומית והיא מיועדת לשהות 17 יום בחלל, וחלק מששת האסטרונאוטים שיטוסו בה יבצעו הליכות חלל.

בתא המטען של האנדוור ממתינים חלקי חילוף רבים לתחנת החלל הבינלאומית, וביניהם מיכל אמוניה, מיכל גז בלחץ גבוה, זרוע מכנית לטיפול חיצוני בתחנת החלל, ועוד. בנוסף, על סיפון המעבורת הועמס גלאי חומר אפל, אותו חומר אשר קיומו שוער על סמך תצפיות קוסמולוגיות. הגלאי בנוי מספקטרומטר מגנטי, שאמור לזהות חתימות של חומר אפל ביקום. עלות הספקטרומטר היא כשני מיליארד דולר, ובניסוי הזה משתתפים 600 מדענים מ-16 ארצות שונות.

כאמור, הסיבה לדחיית השיגור היתה תקלה ביחידת כוח שהיא חלק ממערך הגיבוי של המעבורת. בעת מצב חירום, אמורה יחידה זו להעביר כוח למערכות הידראוליות במעבורת, כדוגמת מערכת גלגלי הנחיתה. בעת שהייתה בחלל, המערכת נחשפת לטמפרטורות קיצוניות מתחת לאפס, אפילו עד למינוס 180 מעלות צלסיוס. על כן, משולב ביחידה אלמנט חימום שמונע את שיתוקה בקור הקיצוני. אלמנט החימום נמצא לא תקין בבדיקה באפריל האחרון, והכרחיות יחידת הכוח הפגומה הביאה להחלטה על דחיית השיגור.

בין הממתינים לשיגור היו מאות אח"מים מסוכנויות חלל זרות, נציגים דיפלומטיים רבים והנשיא אובמה ומשפחתו. לאחר הדחייה התפנה הנשיא לעניינים בוערים כדוגמת מבצע החיסול של בין-לאדן, בפקיסטן, שבוע שעבר. הנשיא אובמה הוא זה שקידם את סגירת תוכנית המעבורות, תוך מתן חוסר האמינות של כלי הטייס כסיבה עיקרית.

לפי הערכות השלטונות המקומיים, 750 אלף איש זרמו לאזור השיגור במזרח פלורידה. העיירה טיטוסויל הסמוכה לאזור השיגור, נשטפה במבקרים. מלונות ואתרי המחנאות באזור מלאים עד אפס מקום, ומחיר חדר בסיסי בהוסטלים זינק ב-300%. רכבים משפחתיים, רכבי שטח, קראוונים ואוהלים ממלאים כל פינה בעיר, וגולשים אל כביש הגישה למתקן השיגור. אומנם חלק מתושבי העיר נהנים מפעילות כלכלית מוגברת, אך יש גם את אלה המוכנים לסיים כבר עם השיגור ולשוב לשגרת חייהם.

מפקד המשימה הוא האסטרונאוט מרק קלי. אשתו, הסנטורית היהודייה גבריאלה גיפורדס, נפצעה מכדורי מתנקש בינואר האחרון. בתקרית נרצחו שישה אנשים, ביניהם שופט וילדה בת תשע, ונפצעו 12 אחרים. לאחר פציעת אשתו, אמר קלי כי לא בטוח שיוכל להוביל את המשימה. אולם לאור החלמתה המפתיעה, החליט להישאר בכיסא המפקד. גיפורדס הצליחה להגיע לקייפ קאנאברל כדי לחזות בבעלה מפקד על שיגור המעבורת. כעת, גם היא וצוותה הרפואי צפו בו עולה השמיימה במהירות של 30,000 ק"מ בשעה, ומגיע לחלל בתוך 10 דקות בלבד.

האנדוור היא המעבורת הצעירה ביותר בצי המעבורות של נאס"א. היא נבנתה כתחליף למעבורת צ'אלנג'ר, אשר התפרקה בדרכה לחלל ב-1986. בתקרית המצערת נספו שישה אסטרונאוטים, ביניהם האסטרונאוטית היהודייה ג'ודית רזניק, והמורה הראשונה בחלל כריסטה מקאליף. למרות שנבנתה מחלקי חילוף קיימים, עלות בניית המעבורת אנדוור עדיין עמדה על 1.7 מיליארד דולר.

ב-1/6/11, צפויה האנדוור לנחות חזרה בפלורידה. לאחר נחיתתה, תועבר למתקן בו תפורק לגורמים, ותורכב מחדש, הפעם כדי לשרת לא את סוכנות החלל, אלא את המבקרים במרכז מדע בלוס אנג'לס. זהו אקורד סיום מחוייך למעבורת שכונתה "הצעירונת של הצי".

הכותב הוא מזכ"ל האגודה הישראלית לאסטרונומיה ואיש צוות במצפה הכוכבים בגבעתיים. במארס האחרון, ביקר במרכז השיגור בפלורידה ונכח בשיגורה האחרון של המעבורת דיסקברי.

רוצים לקבל עדכונים נוספים? הצטרפו לפייסבוק רשת