אובמה: "ארמסטורנג - אחד מהגיבורים האמריקנים הגדולים אי פעם"

מותו אמש של האיש הראשון שנחת על הירח גרם לעצב רב במדינה ששלחה אותו למשימתו ב-1969. הנשיא אובמה ספד לארמסטרונג ואמר: "ניל לימד אותנו על חשיבותו של הצעד הקטן". חברו של ארמסטרונג לצוות אפולו 11 נפרד מחברו וסיפר: "הבנו שנצא למסע היסטורי, מי ייתן ומורשתו של ניל תמשיך הלאה"

ארמסטרונג. רגע עצוב לאנושות (רויטרס)

חולקים כבוד אחרון לאיש שהגיע הכי רחוק: נשיא ארצות הברית ברק אובמה הביע הלילה צער על מותו של ניל ארמסטרונג. "ניל ארמסטרונג לימד אותנו את חשיבותו של צעד קטן", אמר אובמה, "ארמסטרונג היה בין הגיבורים האמריקנים הגדולים ביותר, לא רק בזמנו אלא בכל הזמנים".

רוצים לקבל עדכונים נוספים? הצטרפו לפייסבוק רשת

גם באז אולדרין, האיש השני שנחת על הירח וחבר הצוות במעבורת החלל אפולו 11 עליה פיקד ארמסטרונג הביע את כאבו על מותו של האיש ששינה את ההיסטוריה. "אני עצוב לאחר מותו של חברי הטוב", כתב אולדרין באתר האינטרנט שלו, " כשהתאמנתי יחד עם ניל ומייק קולינס למשימה של אפולו 11 הבנו כי מדובר במסע בעל חשיבות היסטורית. מי יתן וניל ינוח על משכבו בשלום, ושחזונו לחשיבות הגורל האנושי בחלל תהיה מורשתו".

"הסתכלו לירח - וחשבו על ניל"

את הבשורה על מותו מסרה אשתו של ארמסטרונג (82), קרול. בהודעה שהוציאה משפחתו נכתב: "בשברון לב אנו מודיעים לכם שניל ארמסטרונג מת. ניל, בעלי האהוב, אבינו, סבא אח וחבר. בעודנו מתאבלים על הליכתו של איש טוב מאוד, אנו גם חוגגים את חייו המופלאים ומקווים שהוא מהווה דוגמא לאנשים צעירים סביב העולם. שיעבדו קשה ויגשימו את חלומותיהם, לרצות לחקור ולדחוף את הגבולות, לשרת מטרה גדולה מהם".

משפחתו של ארמסטרונג, מסרה כי "אלו ששואלים מה הם יכולים לעשות לכבודו של ניל: בפעם הבאה שאתם בחוץ, בלילה בהיר ורואים את הירח מחייך אליכם למטה - חשבו על ניל וקרצו לו".

ארמסטרונג נולד בוואפקונטה שבאוהיו, ארה"ב. לסוכנות החלל נאס"א הצטרף בשנת 1962, ובשנת 1966 ביצע את טיסתו הראשונה, שהייתה בחללית ג'מיני 8. בטיסה זו בוצעה לראשונה עגינה והתחברות לעצם אחר בחלל. במהלך טיסה זו נתגלתה תקלה, שעליה הצליח האסטרונאוט להשתלט - וביצע נחיתת חירום.

לאחר שזו הוכתרה כהצלחה, פיקד האסטרונאוט בשנת 1969 על החללית "אפולו 11" - שנחתה על הירח בתאריך 20 ביולי באותה השנה. מיד עם הנחיתה על הירח, אמר ארמסטרונג את המשפט המפורסם "זהו צעד קטן לאדם - וצעד גדול לאנושות". את הצעידה על הכוכב ביצע יחד עם חברו למשימה, אדווין "באז" אלדרין. על פי ההערכות, בין 600-800 מיליון איש צפו בארמסטרונג כשהוא קופץ מן הסולם ונוחת באיטיות על אדמת הירח.

הנחיתה על הירח ב-1969 (רויטרס)
ניל וקרול התחתנו בשנת 1999 וחיו בפרבר של סינסינטי. את השנים האחרונות בילה האסטרונאוט לשעבר הרחק מעיני הציבור. הופעתו הציבורית האחרונה הייתה באירוע מיוחד שנערך באוניברסיטת אוהיו בחודש פברואר האחרון, שאליו הגיע ארמסטרונג לכבוד חברו, האסטרונאוט ג'ון גלן - האיש הראשון שהקיף את העולם.